José Altuve.

HOUSTON - Los Astros, un equipo de bajo presupuesto, realizaron una inversión en su futuro, al firmar un contrato por cuatro años, hasta 2017, con el intermedista venezolano José Altuve.

El acuerdo de Altuve con Houston, anunciado el sábado, abarca los años en los que podía optar por el arbitraje salarial e incluye opciones del club para renovarlo para 2018 y 2019. Si las opciones no se ejercen, Altuve podría declararse agente libre después de la temporada de 2017.

El pelotero de Maracay, de 23 años, fue elegido al Juego de Estrellas en 2012. Batea para .280 con 15 dobles, tres jonrones y 28 impulsadas en la campaña.

"Este contrato es coherente con nuestra estrategia de desarrollar y conservar al mejor talento joven en el béisbol", dijo el dueño Jim Crane. "Durante todo el tiempo he sostenido que haremos las inversiones necesarias para crear un equipo ganador en el largo plazo, y éste es un paso muy importante en esa dirección".

Altuve, de 1,65 metros de estatura (cinco pies, cinco pulgadas), es uno de los peloteros favoritos de los aficionados y uno de los pocos aspectos positivos en un equipo que ha dado tumbos durante dos temporadas consecutivas con un centenar de derrotas. La campaña actual pinta para ser la tercera con esa cifra de tropiezos.

El venezolano debutó en las Grandes Ligas en julio de 2011 y se consolidó la temporada anterior, cuando tuvo un promedio de .290, 34 dobles, siete vuelacercas y 33 robos.

"José se ha convertido rápidamente en la cara de la franquicia, en menos de dos años, y estamos emocionados por conservarlo acá durante los años por venir", dijo el gerente general Jeff Luhnow. "Él aporta liderazgo dentro y fuera del terreno, y se ha vuelto una gran parte de la comunidad deportiva de Houston".

Altuve fue el jugador de 2011 en las menores de Houston, cuando se colocó como líder de las ligas con promedio de .389, antes de ser convocado a los Astros. Rápidamente se convirtió en un pelotero sólido dentro de un plantel joven, y ha aparecido en 287 juegos desde que se le convocó.

Es el intermedista titular más joven en las mayores, y su continuo crecimiento es una señal positiva de un equipo que busca reconstruirse desde adentro.

"Espero de verdad ser una parte de la organización de Houston", dijo Altuve. "sólo quiero seguir jugando duro y ayudar a que este equipo gane juegos. Amo a mis compañeros y a la gente de Houston, y haré todo lo posible por mejorar y ganar juegos".